Actualmente, el término Metaverso se encuentra en boca de todos gracias a los últimos e interesantes movimientos de compañías como Meta (Facebook), Nvidia o Niantic. En la conferencia Microsoft Ignite 2021, Microsoft ha hablado mucho sobre su particular visión del Metaverso y creemos que es muy interesante para nuestros lectores conocer cuál es la aproximación que seguirán dentro de su ecosistema de productividad y comunicaciones.

Cabe destacar que ésta no es la primera vez que Microsoft nos habla del Metaverso, aunque quizás es la primera vez que utiliza esta palabra. Microsoft ha sido pionero en el desarrollo de la realidad mixta y de la realidad holográfica gracias a su enorme investigación en dispositivos como HoloLens 2. Además, hace años introdujo la realidad mixta dentro de Windows 10 usando dispositivos de sus fabricantes de confianza muy asequibles para cualquier persona. En el mundo del gaming, es el propietario de grandes plataformas virtuales como Minecraft. Adicionalmente, la compra de AltspaceVR fue una decisión muy estratégica para impulsar su plataforma de desarrollo de experiencias virtuales/mixtas de Microsoft Mesh, sobre la que ya hablamos hace unos meses en nuestro blog.

¿Pero qué es el Metaverso?

El Metaverso está llamado a ser la próxima gran revolución social y tecnológica, como lo fue Internet en su día. Las nuevas plataformas virtuales en las que poder interactuar con otras personas gracias a tecnologías como la realidad aumentada o realidad virtual empiezan a ganar cada vez más popularidad y crecen en uso. Estas plataformas son clave para comprender lo que es el Metaverso.

Metaverso viene del prefijo «meta», que significa «más allá», y la raíz «verso», que hace referencia a la palabra «universo». La primera referencia de esta palabra tiene origen en la novela Snow Crash, publicada en 1992 por el autor Neal Stephenson. La novela describe un mundo virtual ficticio conocido como el Metaverso, que convive con el mundo real. En este mundo, los usuarios conectan como avatares virtuales a un mundo formado por una inmensa calle (La Calle) sobre la que se van construyendo los edificios en los que «viven» los habitantes de este mundo.

Hace poco he revisitado ésta gran novela. Leyéndola desde un punto de vista actual, muchos de sus conceptos nos suenan muy familiares gracias a juegos como Minecraft o plataformas virtuales como AltspaceVR o incluso Second Life y algunos juegos MMORPG… Pero pensando que se escribió en 1992, impresiona leer conceptos anticipados a su época como «avatar», «mundo virtual», «gafas virtuales» o «terminales de conexión». Stephenson explicaba también que el Metaverso sería el sucesor natural de Internet, una idea muy visionaria para esa época.

Si nos basamos en los conceptos de Stephenson, podemos definir el Metaverso como el conjunto de todos los mundos virtuales a los que los humanos podemos conectarnos para interactuar entre nosotros a través de avatares como si lo hiciésemos en el mundo real. La conexión a los Metaversos puede realizarse a través de dispositivos de Realidad Virtual o de Realidad Aumentada, así como de dispositivos con pantallas convencionales. Lo importante es que los mundos son virtuales y que están preparados para tener distintas experiencias en las que influyan nuestros sentidos y en las que pueda haber interacción social.

La breve pero intensa historia del Metaverso

Como hemos dicho, 1992 fue el año en el que Neal Stephenson desarrolló la idea del Metaverso. Desde entonces, ha habido multitud de iniciativas cuyo objetivo ha sido adentrarnos en mundos virtuales en los que poder interactuar con los demás.

En los años 80 y 90 se popularizaron los MOO, plataformas basadas en texto en las que los usuarios podían charlar. Una de las más destacadas se llamó precisamente The Metaverse y se lanzó en 1993 por parte de Steve Jackson Games.

En 1995 se lanzó Active Worlds, un mundo online virtual basado precisamente en la novela Snow Crash. Active Worlds contaba con un mundo 3D virtual que se podía explorar y en el que los usuarios se asignaban sus nombres y tenían capacidades de chat de voz y mensajería apoyados en un navegador. Cabe destacar que la plataforma se ha mantenido activa hasta hoy en día y que está gozando de una nueva popularidad en su verisón 8.0.

Una de las ciudades de Active Worlds

Y en el año 2003 llegó una plataforma que lo revolucionó todo y que, por primera vez, adentró a miles de personas en el Metaverso. Esta plataforma fue Second Life, un completo mundo virtual en el que las personas podían conectar, interactuar, jugar, hacer negocios y comunicarse. Ganó tal popularidad que muchas marcas decidieron lanzar sus tiendas y productos virtuales dentro de la plataforma, siendo una especie de precursores de los actuales NFT. Esta plataforma ha sido protagonista de grandes eventos e incluso se han cerrado grandes negocios dentro de ella.

El año 2004 fue muy relevante con el lanzamiento de X3D, el sucesor del Virtual Reality Modeling Language (VRML). El estándar de código abierto que define cómo se operan los metaversos de mundos 2D y de realidad mixta.

En 2006 se lanzó Roblox, un videojuego en el que los usuarios pueden crear sus propios juegos y experiencias. Y en el año 2011 llegó Minecraft, uno de los juegos más populares de la historia. Minecraft se basa en mundos (o metaversos) casi infinitos en los que los usuarios pueden juntarse, interactuar, charlar, ir de aventuras y realizar un sinfín de actividades en un entorno en el que todo se puede construir mediante bloques.

Con Minecraft, nuestra imaginación es el único límite.

Cabe destacar que Minecraft cuenta incluso con una versión orientada a educación, vinculada con el licenciamiento de Microsoft 365 para Educación y muy útil para centros educativos y profesores.

Aprender en el metaverso de forma divertida es posible.

En los siguientes años hemos vivido el nacimiento de múltiples metaversos muy populares como The Sandbox en 2012, que combina tecnologías blockchain para ofrecer venta de productos NFT. También se ha popularizado NeosVR, lanzado en 2018. Y en 2019 llegó Facebook Horizon de la mano de Oculus, rebautizado ahora como Horizon Worlds, fruto de los cambios de nombre de Facebook a Meta.

Horizon Worlds es la gran apuesta de Meta para adentrarnos en el Metaverso

Cabe destacar que, en el año 2007, Microsoft desembolsó varios millones de dólares en adquirir AltspaceVR, una de las plataformas de realidad virtual más populares que ahora existen. AltspaceVR ha sido escenario de conciertos virtuales, conferencias, reuniones y un sinfín de actividades en un mundo virtual. La propia Microsoft emitió una impresionante Keynote para su conferencia Build 2021 spring edition de forma virtual en AltspaceVR (podéis leer nuestra crónica). También hemos podido ver conciertos de Pitbull y algunos estrenos de películas con celebridades como Jennifer Hudson y Daisy Ridley (Star Wars).

Jennifer Hudson y Daisy Ridley en una premiere en AltspaceVR

Accenture cuenta con una oficina virtual en AltspaceVR llamada la Nth Floor

Finalmente, creo que todo el mundo coincide en que 2021 ha sido el
año de los Metaversos. Fruto de la pandemia global del Coronavirus, los grandes confinamientos y la necesidad de muchas compañías de redefinir sus espacios, se han popularizado enormemente estas plataformas. Muchos grandes como Facebook, Microsoft, Epic Games o Google han realizado grandes anuncios y apuestas que redefinirán el futuro de la tecnología y que seguramente han provocado que hoy estés leyendo este artículo 🙂.

Algunos de estos importantes anuncios/lanzamientos de 2021 han sido:

  • Facebook: ha anunciado que su compañía se renombra a Meta Platforms, bajo la marca comercial Meta. Este cambio de nombre conlleva un cambio de estrategia de la compañía, que se ha comprometido a desarrollar un gran ecosistema de metaverso. Se ha aprovechado para presentar distintas tecnologías y dispositivos para ello.
  • Microsoft: ha lanzado Microsoft Mesh (del que ya nos hicimos eco en marzo). Microsoft Mesh es una nueva plataforma diseñada por Microsoft que permitirá a los desarrolladores crear aplicaciones y experiencias de realidad mixta inmersivas, multiusuario y multiplataforma usando su gran variedad de servicios en la nube proporcionados por Azure.
  • El lanzamiento de Mesh ha provocado que Microsoft reorganice su estrategia en cuanto a Metaverso se refiere:
    • Se ha lanzado una app de Microsoft Mesh para HoloLens 2 y para Windows Mixed Reality cuya finalidad es la de proporcionar experiencias de interacción en entornos profesionales. Esta app ha cogido multitud de funcionalidades de AltspaceVR.
    • AltspaceVR continúa en desarrollo y goza de gran popularidad, puesto que ha sido la plataforma sede de grandes conferencias como los dos Microsoft Ignite celebrados en 2021.
    • Las experiencias de Windows Mixed Reality se han actualizado recientemente en Windows 10 y Windows 11 para convertirlos en Sistemas Operativos con versión virtual, gracias a la gran cantidad de apps de realidad mixta que Microsoft ha desarrollado desde hace años para HoloLens. Estas experiencias se pueden ejecutar en Windows utilizando gafas de realidad virtual muy asequibles para los usuarios (a partir de 150€) y son compatibles con los videojuegos de SteamVR.
    • En la conferencia Ignite se han anunciado las reuniones de Microsoft Teams en el metaverso gracias a la potencia de Microsoft Mesh y de AltspaceVR. Hablaremos de ellas más adelante en este artículo.
    • Microsoft ha anunciado que varias de sus grandes sagas de videojuegos como Minecraft, Flight Simulator, Halo o The Elder Scrolls se convertirán en grandes metaversos en los próximos años.
    • También se ha lanzado un pequeño metaverso interactivo para celebrar el 20 aniversario de
      Xbox, accesible desde https://museum.xbox.com.
  • Epic Games: ha anunciado que Fornite se convertirá también en un Metaverso.
  • El gobierno de Korea del Sur: ha anunciado la creación de una alianza «metaversal» nacional con el objetivo de construir una plataforma unificada nacional para AR y VR.
  • Niantic: la empresa que desarrolló populares juegos de realidad mixta como «Pokemon Go» o «Harry Potter Wizars Unite» ha conseguido una financiación externa de $300 millones para desarrollar su particular metaverso. Además, ha liberado el kit de desarrollo con el que han desarrollado sus juegos de Realidad Aumentada para que cualquiera pueda utilizar su experiencia en mapas superpuestos sobre el mundo real.

Un vistazo técnico a la plataforma Microsoft Mesh

Resulta que conozco un Metaverso

Ahora mismo, existen multitud de plataformas consideradas Metaversos. Recordemos que cualquier plataforma virtual en la que podamos interactuar con otros y tener experiencias con distintos sentidos puede ser considerada un Metaverso.

El sector de los videojuegos tiene multitud de ejemplos de Metaversos, ya que cualquier experiencia de tipo MMORPG (juegos de rol multijugador masivos) tiene todos los componentes para ser un Metaverso. Los máximos ejemplos son «World of Warcraft» o «Star Wars: The Old Republic».

Por otra parte, hay otra serie de videojuegos muy populares cuyas características «metaversales» se han explotado enormemente en los últimos años, en parte como consecuencia de los confinamientos mundiales de 2020 y 2021. Uno de ellos es Minecraft, del que ya hemos hablado antes. Durante los confinamientos, hemos podido ver como muchos niños y adultos han jugado de forma masiva en servidores de Minecraft, quedaban con amigos para charlar, marchaban de aventura con grupos de personas o incluso se han gestionado reuniones, entrevistas y conferencias.

Otro caso muy curioso es Animal Crossing New Horizons, el último título de la popular saga de Nintendo. Este juego ha ayudado durante la pandemia a muchos niños a poder conectar con sus amigos y compañeros de clase en un entorno tranquilo, que se desarrolla en una isla propiedad de cada usuario. En mi caso, mis hijos lo usaron para invitar por las tardes a sus amigos a sus casas virtuales. Se sentaban y pasaban las horas charlando, construyendo muebles, cambiando decoraciones o paseando por sus islas. También fue sorprendente ver cómo Phil Spencer, el mandamás de Xbox, fue invitado por Nintendo a una entrevista dentro de Animal Crossing.

Phil Spencer, el directivo a cargo de la división de Xbox, es entrevistado en Animal Crossing

El mundo del cine nos ha ofrecido grandes joyas en las que se ha tratado el Metaverso y la posibilidad de entrar en otras realidades virtuales desde el mundo real. El mejor ejemplo es la saga Matrix, en la que los humanos han sido esclavizados por las máquinas y están constantemente conectados a un mundo virtual que ellos creen que es el real. Es curioso que justo este año, el año del Metaverso, se vaya a estrenar la tan ansiada cuarta parte de esta saga 😎.

También tenemos Ready Player One, película (y novela) en la que el Metaverso llamado OASIS es un espacio virtual en constante crecimiento y evolución al que los usuarios conectan. Es muy interesante esta película, porque se presenta el Metaverso como una evolución de Internet, que todo el mundo ha interiorizado y que lo ve como algo normal.

La saga Matrix nos permitió acceder a su Metaverso gracias al juego «The Matrix Online»

El puesto de trabajo por fin se adentra en el Metaverso

Dada la enorme popularidad de la que están gozando todas estas experiencias del Metaverso en el ocio y el día a día de las personas, era cuestión de tiempo de que estos conceptos se adentrasen en el mundo del trabajo.

Hace ya casi dos años que la pandemia global del COVID-19 obligó a los trabajadores de todo el mundo a abandonar sus oficinas y a aprender a colaborar mediante herramientas que ya estaban ahí, pero que no siempre se habían adoptado correctamente. El equipo de Microsoft Teams percibió dos importantes tendencias:

  1. Quedó demostrado que los trabajadores remotos son mucho más eficientes de lo que la mayoría de los líderes pensaba.
  2. Los trabajadores se echan de menos y su salud en el trabajo se resiente por encontrarse solos.

Aunque servicios como Microsoft Teams han ayudado a mantenernos en contacto con los compañeros, se pierden momentos de pasillo, la hora de comer, puestas al día entre compañeros, encuentros casuales y networking. Además, se echa de menos poder percibir el lenguaje corporal de una persona que está al otro lado de la mesa en una sala de reunión… este tipo de comunicación no se puede percibir. Esto sigue provocando que las reuniones online sean impersonales y que les falte algo que echamos de menos.

El pasado marzo, Microsoft presentó su plataforma de desarrollo para Realidad Mixta llamada Microsoft Mesh. Ahora, en el Microsoft Ignite 2021 de otoño, han presentado Mesh para Microsoft Teams. Esta nueva experiencia combinará las capacidades de realidad mixta de Microsoft Mesh con las herramientas de productividad y colaboración de Microsoft Teams.

Cabe destacar que todas las experiencias de Mesh serán accesibles desde la app de escritorio de Teams, las apps de smartphone y los navegadores web.

Avatares virtuales en Microsoft Teams

La primera de estas experiencias la podremos experimentar en las reuniones tradicionales de Teams, en las que algunos compañeros podrán unirse utilizando un avatar virtual en lugar de la señal de vídeo de su webcam. Si nos conectamos con un avatar, los gestos que hagamos serán imitados por el avatar para dotarlo de más vida. Y si tenemos la webcam totalmente apagada, la IA de Microsoft pasará a la acción, interpretando nuestra voz y el contexto de la conversación para dotar a los avatares de gestos y movimientos.

Microsoft indica que tener en un mismo espacio virtual personas con su cámara y avatares ayudará a un equipo a reducir la formalidad y a no poner a nadie en compromiso. Quien no quiera activar su webcam, podrá ser representado por un avatar personalizado que proporcionará una presencia física en la conversación. Así se conseguirá que todos los miembros de un equipo puedan verse y hablar entre ellos de forma más natural.

La planta Nth de Accenture

Para presentar las siguientes experiencias, más similares al Metaverso, Microsoft ha querido explicar un proyecto interno que ha desarrollado Accenture, llamado la Nth Floor (o planta enésima). Esta experiencia se diseñó hace unos años utilizando AltspaceVR (del que ya hemos hablado en este artículo) y su objetivo era el de dotar a los 600.000 empleados de la organización de un espacio virtual donde poder interactuar, visitar clientes y quedar con cualquier compañero del mundo para cafés, presentaciones, fiestas y otros eventos.

La ventaja de usar AltspaceVR han sido sus características inmersivas. Dentro de un mismo espacio, puede haber distintos grupos de personas teniendo distintas conversaciones sin molestarse entre ellos. A medida que te acercas a un grupo, escucharas cada vez más alto el audio, exactamente igual que en la vida real. También es muy interesante saber que no hay por qué usar unas gafas de Realidad Virtual, ya que se puede usar desde la pantalla de un PC como si fuese un videojuego (al igual que pasaba en Snow Clash).

Cuando llegó la pandemia, la compañía encontró un caso de uso muy interesante: las contrataciones. Accenture contrata a más de 100.000 personas cada año. El proceso de incorporación pasa por juntar en un día a distintas personas de distintos niveles (incluso directivos) para que puedan acompañar a los nuevos empleados y que conozcan la cultura de la compañía y todo lo necesario para dar sus primeros pasos. Actualmente, estas reuniones comienzan en Teams, desde donde se les envía a un Metaverso llamado OneAccenture Park donde tendrán lugar todas las experiencias inmersivas para sus primeros días.

Jason Warkne, líder de experiencias digitales globales de Accenture, explicó en Ignite que aprender a navegar por los espacios inmersivos lleva sólo unos minutos y que los usuarios comienzan a rodar ellos solos de forma muy acelerada. «De repente, estás viendo una representación de avatar de alguien, pero estás teniendo estas conversaciones profundas como, ‘¿Cómo es ese gran problema en el que estás trabajando? ¿Cómo está la familia?'». «Te olvidas de que estás en un espacio de realidad virtual. Para mí, esa es la parte más mágica de lo que estamos haciendo aquí».

Metaversos en Microsoft Teams

Cualquier organización podrá construir también sus propios espacios inmersivos (metaversos) dentro de Microsoft Teams. Mesh para Teams traerá una serie de espacios inmersivos predefinidos ya preparados para distintos escenarios como reuniones, cafés virtuales, zonas de ocio, conferencias y cafeterías. Con el tiempo, las organizaciones podrán construir espacios inmersivos personalizados como el Nth Floor y desplegarlos dentro de Microsoft Teams.

Un espacio inmersivo dentro del canal de un equipo en Microsoft Teams podrá servir para reforzar la cohesión del equipo y para dar pie a experiencias más distendidas, más sociales y de mayor interacción. Imaginad un espacio para los daily meeting de un equipo, una pared virtual con imágenes de clientes para recordar los proyectos en los que se trabaja, pizarras virtuales con información de las últimas reuniones o mesas con prototipos de producto… todo será posible con los nuevos Metaversos del trabajo.

Además, los nuevos espacios inmersivos dentro de Teams permitirán romper barreras de idioma y de ubicación geográfica, ofreciendo características de traducción instantánea de diálogos y multitud de opciones de accesibilidad.

¿Cuándo podremos disfrutarlos?

Estos nuevos espacios virtuales estarán disponibles en preview durante la primera mitad de 2022. Podrán ser utilizados en la app de Teams para PC, las apps de Teams de smartphone y a través de cascos de Realidad Mixta de Windows.

Mi experiencia en Microsoft Ignite 2021

Durante el pasado Microsoft Ignite de otoño, tuve la inmensa suerte de poder ayudar en las sesiones virtuales que Microsoft creó dentro de AltspaceVR. Estas sesiones pretendían demostrar que es posible crear metaversos efectivos en los que poder hacer conferencias y charlas técnicas a distintas audiencias.

En mi caso, participé como colaborador en una de las sesiones sobre Microsoft Teams, en la que se habló sobre su paltaforma de desarrollo. Durante la sesión hubo charlas informales en pequeños grupos e incluso hubo ocasión de hacerse selfies virtuales en un photo booth.

A continuación, dejo algunas capturas de la experiencia. Quiero agradecer enormemente esta oportunidad a Cathy Moya, PM de Mixed Reality en Microsoft, y a Allie Thompson, PM de Microsoft 365 y MVP Program Lead. Gracias a ellas, algunos MVP pudimos disfrutar de esta experiencia.

Enlaces y conclusiones

Si quieres consultar más información sobre estos anuncios, recomendamos las siguientes lecturas:

Esperamos que este gran anuncio os tenga tan emocionados como a nosotros. Mis hijos de 5 y 9 años ven muy natural el conectarse a Roblox, Animal Crossing o Minecraft para hablar con sus amigos y con sus primos. A veces ni siquiera juegan, simplemente se pasan la tarde charlando en un metaverso virtual. Estoy seguro de que estas mismas experiencias tienen su espacio en el mundo del trabajo. El Metaverso se acerca 😎

Author: Miguel Tabera Pacheco

Miguel Tabera Pacheco es MVP de Microsoft en el área de Office Apps and Services, siendo sus principales pasiones el mundo de Microsoft 365, especialmente Microsoft Teams, OneDrive y SharePoint. Trabaja como Modern Workplace offering lead en la Market Unit de Modern Workplace de Avanade Iberia. Es fundador de la Comunidad Técnica de Microsoft 365 de Madrid (www.MadPoint.net) y colabora anualmente la edición de Madrid del evento mundial Microsoft 365 Saturday (www.spsevents.org), así como el Global Microsoft 365 Developer Bootcamp. También colabora activamente con revistas y grupos de usuarios del mundo Microsoft y participa activamente en eventos de la comunidad. Puedes seguirle en Twitter (@migueltabera​) y LinkedIn (www.linkedin.com/in/miguel-tabera). No olvides suscribirte a su canal de YouTube llamado Teams Ninja https://www.youtube.com/channel/UC2EwgKEoSctoamtKRHwShGQ Las opiniones que expresa en este blog son opiniones personales.
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